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FBF, 1964: LBJ accueille l’équipe championne américaine de la Coupe Davis à la Maison Blanche | TENNIS.com

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Cela avait été tout un parcours pour l’équipe américaine de la Coupe Davis de 1963. Il y a eu des matches à Téhéran, en Iran; Los Angeles et Denver; Bournemouth, Angleterre; Bombay, Inde. La longue campagne a été clôturée à Adélaïde, en Australie, où, juste après Noël, l’équipe américaine a remporté une rare victoire. Il a ramené la Coupe à la maison pour la première fois en cinq ans – et seulement la troisième victoire des États-Unis entre 1951 et 1967.

Les héros de cet effort de championnat étaient Dennis Ralston et Chuck McKinley. Plus tôt cette année-là, tous deux étaient encore étudiants – Ralston à l’Université de Californie du Sud et McKinley à l’Université Trinity, une petite école de San Antonio qui, pendant un certain temps, était aussi une puissance du tennis. Ralston a mené son équipe de Troie ’63 au championnat NCAA, y compris une course au titre en simple. McKinley a évité ce tournoi, car il a été joué juste avant Wimbledon – que McKinley a remporté cette année-là sans perdre un set.

Contre les Australiens, Ralston et McKinley ont chacun remporté des matchs exigeants en simple contre un joueur de 19 ans très prometteur, John Newcombe. Lors de la première journée, Ralston a battu Newcombe dans un cinq sets convaincants, 7-5 au cinquième. Le dernier jour, dans le match décisif de la bataille américano-australienne, McKinley a laissé tomber le premier set à Newcombe, mais a remporté le match 10-12, 6-2, 9-7, 6-2.

En ce jour de janvier, moins de trois semaines après ce triomphe, McKinley, Ralston et un autre coéquipier, Marty Riessen, ont été rejoints par le capitaine de l’équipe Bob Kelleher et le président de l’USLTA Ed Turville, et se sont rendus à la Maison Blanche pour être honorés par le président Lyndon Johnson. Johnson lui-même était nouveau dans le poste, n’ayant pris ses fonctions qu’à la suite de l’assassinat du président John Kennedy le 22 novembre 1963.

Getty Images

Alors que plusieurs présidents américains ont eu une forte affinité pour le tennis – George HW Bush et Jimmy Carter parmi les plus zélés – Johnson a admis qu’il en savait peu sur le sport. Alors que Johnson, élevé au Texas, rencontrait l’équipe, il a pointé du doigt son attaché de presse, Pierre Salinger, et a plaisanté: «Voilà mon joueur de tennis. Si je peux apprendre à Salinger à monter à cheval, peut-être qu’il peut m’apprendre à jouer au tennis.

A déclaré Johnson, «M. Turville, nous vous remercions d’avoir amené les vainqueurs de la Coupe Davis ici où nous pouvons, dans la première maison de ce pays, les féliciter pour leurs réalisations, car ils illustrent l’un des attributs les plus importants qui peuvent être possédés par un peuple ou une nation et c’est la poursuite de l’excellence.

Les vainqueurs de la Coupe Davis ont fait honneur aux États-Unis d’Amérique. L’honneur ne réside pas uniquement dans la victoire de cet événement sportif. L’honneur réside vraiment dans le fait qu’en Amérique, nous avons de jeunes hommes qui sont prêts à se consacrer à l’excellence et qui sont prêts à se fixer un objectif et à travailler sans relâche vers cet objectif.

Le voyage de McKinley et Ralston à la Maison Blanche n’a guère fait la une. Le tennis était alors vraiment un petit sport, les joueurs amateurs américains qui avaient remporté la Coupe Davis ne payaient pas un centime de prix. Une autre preuve de la présence du sport sur le radar sportif est venue à peine un mois après la réunion de la Maison Blanche. Le 17 février, McKinley et Ralston sont apparus dans l’émission populaire de CBS, «I’ve Got a Secret». McKinley – le champion en titre de Wimbledon – s’appelait simplement «M. X. » Ralston, alors classé numéro deux aux États-Unis, était «M. Y. »

Personne sur le panneau de l’émission n’a pu identifier non plus.

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