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L’Open d’Australie n’était pas non plus normal il y a 50 ans | TENNIS.com

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La bonne nouvelle était que les joueurs australiens dirigeaient le monde.

Rod Laver avait clôturé les années 1960 en remportant les quatre majors. Margaret Court a eu son propre balayage de l’année civile en 1970 – la même année, John Newcombe a remporté le premier de deux titres consécutifs à Wimbledon, et l’éternel Ken Rosewall a remporté l’US Open à 35 ans. Tony Roche et Kerry Melville étaient en lice; les vétérans Roy Emerson, Fred Stolle et Mal Anderson sont restés dangereux. Et juste en plein épanouissement était une adolescente autochtone soyeuse, Evonne Goolagong.

Mais en même temps, le tournoi australien du Grand Chelem figurait sur la liste des espèces menacées. Elle avait toujours été la moins prestigieuse des quatre majeures du tennis, en raison de son éloignement de l’Europe et des États-Unis, à la date de début de janvier, à ses petits tirages peu profonds. Même à l’ère ouverte, les Open d’Australie remportés par Laver et Court en 1969 et 1970 n’avaient que 48 et 43, respectivement.

En Australie, il était difficile pour le tournoi de générer de la traction. De 1922 à 1971, son emplacement a changé chaque année, tournant entre Brisbane, Adélaïde, Sydney et Melbourne.

«C’était agréable de jouer dans ces différents endroits», dit Emerson, «mais il n’y avait vraiment pas beaucoup de temps pour qu’il soit promu.

Ayant juste terminé un Grand Chelem d’une année civile en 1970, Court était au sommet de ses pouvoirs. (Getty Images)

L’avènement du tennis ouvert a amplifié les lacunes du tournoi. Les événements de type garden-party organisés dans des clubs chaleureux ont soudainement été confrontés à de nouvelles demandes de la part des sponsors, de la télévision et du circuit professionnel en plein essor. Tout, des vestiaires, de la nourriture, de l’hébergement et du transport, avait grandement besoin d’une mise à niveau. Mais nulle part le schisme du tennis entre l’amateurisme du vieux monde et le nouveau professionnalisme n’a été plus clairement révélé que la question de la compensation. Le prix total offert à l’US Open de 1969 était de 125 000 $. Divers comptes de l’Open d’Australie de cette année estiment que la bourse du joueur ne dépasse pas un tiers de ce montant.

En janvier 1970, engagés dans un circuit plus lucratif et plus convivial, Laver, Rosewall, Emerson et Stolle sautent l’Open d’Australie. Joué cette année-là à Sydney, l’épreuve masculine de 48 joueurs a été remportée par Arthur Ashe. Peu de temps après, pour accueillir les nouveaux événements professionnels qui fleurissaient, la Lawn Tennis Association of Australia a décidé que le tournoi de 1971 franchirait une étape sans précédent et se jouerait en mars.

Tous les grands Australiens seraient désormais en compétition dans leur major national.

Un article publié dans l’édition du 7 avril 1970 de The Canberra Times révèle qu’à partir de février, Melbourne devait accueillir l’Open d’Australie de 1971. Mais le même article annonçait l’acceptation par la LTA d’une offre de 125 000 $ de Dunlop pour organiser le tournoi à Sydney. Une des raisons pour lesquelles Melbourne a été contournée était la crainte que des événements tels que le football et le festival Moomba, un événement communautaire de longue date, aient rendu difficile le développement du tournoi de tennis en mars. C’était donc Sydney, site de ce qui était maintenant rebaptisé l’Open d’Australie Dunlop. Les champs de célibataires sont restés petits: 48 hommes et 30 femmes, et il se tiendrait au club de tennis historique de White City.

«Des vêtements blancs, des balles blanches, un grand club-house au sommet de la colline et des rangées et des rangées de terrains en gazon», explique Marty Mulligan, qui a grandi à Sydney et est devenu un des 10 meilleurs joueurs dans les années 1960.

Stolle, un autre grand grand élevé à Sydney, se souvient: «C’était beau, mais il y avait aussi de bonnes chances qu’il y ait du vent.»

Selon Laver, vainqueur du titre là-bas en 1962, « C’était assez sec, un peu glissant et brillant. »

Un bye au premier tour a mis Laver en huitièmes de finale, où il a battu l’Australien Colin Dibley. Mais ensuite, Superman du tennis est tombé sur sa Kryptonite.

«Je n’aimais pas jouer aux gauchers», dit Laver, «et pendant cinq ans, en tant que pro, je n’en ai joué aucun, donc ça n’a pas aidé non plus.

Les espoirs étaient grands pour une finale Rod Laver-Ken Rosewall. (Getty Images)

Dans deux de ses précédentes courses pour le titre australien, Laver a à peine grincé des épopées en cinq sets contre les gauchers Neale Fraser et Roche. À cette occasion, le gaucher insurgé était un bon coup de pied de Grande-Bretagne, Mark Cox. La nuit, dans des conditions humides et lourdes, Cox est sorti vainqueur, 6–3, 4–6, 6–3, 7–6.

«La pression était sur Rod, pas sur moi», a déclaré Cox dans le L’heure de New Yorks. «Il n’a pas pu faire fonctionner son premier service.»

D’autres espoirs australiens sont également tombés tôt. Newcombe, troisième tête de série, a été contrariée en huitièmes de finale par Marty Riessen. Roche, quatrième tête de série, a perdu au même stade contre Cliff Drysdale. Peut-être que les deux étaient fatigués d’un février exigeant d’événements en salle à Richmond, Philadelphie et Londres.

Rosewall, surnommé «Muscles» en raison de sa silhouette légère, était beaucoup moins attaqué au combat, ayant perdu tôt à Richmond et à Philadelphie.

« Mais avec Rosewall, peu importait combien ou combien peu de tennis il avait eu », dit Stolle. «Bien qu’il y ait une légère chance que Rod soit éteint, cela n’a jamais été le cas avec Muscles.

Tout comme un autre maître de la longévité, Roger Federer, l’extraordinaire discipline, le jeu de jambes et l’équilibre de Rosewall lui ont permis de rester affûté pendant des décennies. Il avait remporté le titre à 18 ans en 1953 et en avait obtenu un deuxième deux ans plus tard. Pourquoi pas un troisième, à 36 ans?

Du côté des femmes, Court était le seul membre du Top 10 sur le terrain. Ce même mois, à des milliers de kilomètres aux États-Unis, sept autres, dont Billie Jean King, Rosie Casals et Nancy Richey, participaient à la première année civile du Virginia Slims Circuit. Mais au moins, il y avait Goolagong, un chasseur de filets joyeux qui avait grandi à Barellan, une ville de campagne à 325 miles à l’ouest de Sydney.

Goolagong et Court ont chacun remporté trois matches sans perdre un set pour atteindre la finale. Les jeunes semblaient prêts à remonter lorsque Goolagong a pris une avance de 5–2 dans le troisième set.

Dans la tradition communale australienne, Court était une sorte de mentor pour Goolagong. Comme elle l’écrivait des années plus tard, «j’avais souligné à Evonne l’importance de ne jamais abandonner, de se battre pour chaque point. Maintenant, je lui ai donné une démonstration pratique de ce que je voulais dire.

Quelques mois seulement après l’Open d’Australie de 1971, à 19 ans, Goolagong remporterait le titre de Roland Garros. (Getty Images)

Court a remporté cinq matchs consécutifs pour remporter son dixième Open d’Australie. C’était aussi son sixième titre consécutif en simple du Grand Chelem, un exploit égalé seulement à l’ère ouverte par Martina Navratilova et Steffi Graf (qui a sauté un tournoi lors de sa course).

Avec une efficacité de marque, Rosewall a atteint la finale sans perdre un set, qui comprenait une victoire sur Emerson en quarts de finale. Son adversaire était Ashe, qui avait perdu quatre sets, dont un à Stolle en huitièmes de finale, en route pour sa quatrième finale Down Under.

Bien que Rosewall ait battu Ashe dans trois de leurs quatre rencontres, la victoire d’Ashe s’est produite lors d’un majeur, lors des quarts de finale de l’US Open de 1969.

Mais à cette occasion, Rosewall était aux commandes du début à la fin, gagnant 6–1, 7–5, 6–3.

Si Ashe était peut-être nerveux à l’idée d’essayer de défendre son titre, il était incontestablement conscient que Rosewall possédait le meilleur retour de service au tennis. L’Américain a commis une double faute à 13 reprises. Pour la victoire, Rosewall a remporté 10 080 $.

Ashe, championne de l’Open d’Australie 1970. (Getty Images)

« Malheureusement, cependant, l’événement n’a pas été un succès majeur, les organisateurs ayant subi une perte de 110 000 $ et seuls 45 000 spectateurs ont assisté aux 10 sessions de jeu (sur sept jours et trois nuits) », selon le livre Muscles, une collaboration entre Rosewall et l’historien Richard Naughton.

C’était la dernière des 17 fois de Sydney en tant que ville hôte de l’Open d’Australie. Melbourne est devenu le site permanent un an plus tard. Mais au cours de la décennie suivante et au-delà, l’Open d’Australie a continué de se débattre. Le club de tennis Kooyong Lawn était enchanteur, mais à peine apte à organiser un grand événement de tennis professionnel. L’emplacement du tournoi sur le calendrier a rebondi dans de nombreuses directions; de 1977 à 1985, il a conclu l’année du tennis. Il y a même eu des années où les épreuves féminines et masculines se disputaient à des moments différents.

Enfin, dans les années 1980, Tennis Australia et le gouvernement australien ont uni leurs forces pour construire une nouvelle installation appropriée. Le Centre national de tennis, maintenant connu dans le monde sous le nom de Melbourne Park, a ouvert ses portes en 1988; le court central du tournoi a été rebaptisé Rod Laver Arena en 2000. Au tournant du siècle, l’ère de domination de l’Australie s’était depuis longtemps dissipée, mais son Grand Chelem avait finalement une installation digne du riche et distingué héritage du tennis du pays.

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